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恒星绽放的最后绚烂

Abell 31,巨蟹座里一个古老的行星状星云,是春季夜空中难得的星云类天体。跟所有行星状星云一样,这是一颗中低质量恒星走到生命尽头绽放的最后绚烂。

那颗恒星曾拥有过2倍于太阳的质量,在稳定燃烧了十几亿年之后,于大约13万年之前,步入了最后的弥留阶段,开始一波又一波地向外抛散外层气壳。

那些气体以不同的速度向外扩散,彼此你追我赶相互碰撞, 如今已膨胀成直径10光年的一大团,内部结构复杂。

而此时,那颗恒星也几乎抛完了所有的外层物质,只剩下一个直径大约4倍地球的核心,质量大约还有太阳的一半,表面温度高达85000℃,向外发出强烈的紫外辐射。

正是在这些高能辐射的激励下,先前抛出去的外层气体被点亮了。Abell 31星云的鲜艳颜色,就源自于不同元素的受激发光,外圈红光来自于氢,内圈绿光则来自于氧。

其实氧在星云中无处不在,但只有靠近中心的辐射源,氧才会被点亮发光。那颗已经“死”得差不多了的恒星,就在那团绿光的中央,是一颗不太起眼的蓝色暗星。

Abell 31的形状不太对称,南侧(图中左侧)边缘锐利,北侧(图中右侧)却模糊不清。这是因为那颗恒星在星际介质中高速向南移动,它抛出的气体在“迎风面”被压得更紧实了。

大约50亿年后,我们的太阳也会抵达生命的终点。到时候,它也会抛出外层气壳,在最终时刻绽放出同样绚丽的宇宙之花。但愿那时候还有人类,能够在安全距离之外静静欣赏,就像今天的我们欣赏Abell 31一样。

Steed,2021年1月18日-3月9日摄于 河北 康保县银河天文台。QHY268C + 锐星150 2.8 HNT + 艾顿CEM60,焦距420mm,f/2.8,高增益模式:增益56,偏置10,制冷-30℃,231张*300秒,累积曝光19.2小时。

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