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黑夜给了我黑色的眼睛 我却用它寻找光明

猎户座一角

猎户座之所以号称冬季星座之王,不只因为它占据了冬夜星空的C位,更因为其中遍布着各类深空瑰宝,随手一拍都能遇到好几位响当当的大牌。比如,猎户座腰带三星最东边的参宿一附近,就可谓“藏龙卧虎”。

参宿一,也就是图中最耀眼的亮星,并不是一颗恒星,而是3颗,它们相互绕转构成一个三星系统。其中最亮的,是一颗蓝超巨星,发光强度是太阳的25万倍之多!

如此耀眼的星光,照亮了近旁的一团气体尘埃云,也就是位于参宿一东侧的火焰星云NGC 2024。不透光的尘埃遮挡在前方,丝丝缕缕,勾勒出火焰一般的造型。而参宿一发出的高能辐射,则电离了星云里的氢云,令后者发出红光。反射的星光、氢云的红光,再加上尘埃的消光,给这团“火焰”染上了一抹橙色。

在参宿一的南方,则有大名鼎鼎的马头星云B33。跟火焰星云不同,马头星云并不发光,而是恰恰相反——这团尘埃云过于稠密,以至于密不透光,从而在更明亮的背景上,留下了一个活灵活现的马头剪影。仔细观察的话,马“鼻子”上还有一小撮“呆毛”,又像是刚刚冒头的小犄角…… 所以,其实应该叫它独角兽星云才对。

火焰星云也好,马头星云也罢,都是同一片庞大得多的分子云显露出来的冰山一角。这片分子云称为猎户座B分子云,就隐藏在猎户腰带东南这片隐秘的角落,包含上万倍太阳质量的物质,是离地球较近的恒星形成活跃区域。在马头星云稠密的尘埃气体云内部,低质量恒星正在形成。而在火焰星云的中心,同样是可见光看不透的尘埃深处,天文学家发现也有一团恒星刚刚形成,好几百个新“太阳系”正在那些恒星周围孕育。

事实上,在马头星云附近,一条泾渭分明的界线勾勒出了猎户座B分子云的一段边界。这条界线的西侧如一汪山泉,透亮清澈,难掩繁星点点;而界线东侧则一片混浊,暗沉阴郁,似有暗流涌动,星星也稀疏许多。

猜猜看,哪一边是分子云?

答案可能让人意外——混浊的那一边才是。这里盘踞着大量不透光的尘埃,遮天蔽日,不只掩盖了内部正在诞生或者诞生不久的恒星,也遮挡了它们身后更多的星光,因而显得格外黑暗。只有少数局部,比如反射星云NGC 2023,有幸被邻近的恒星照亮,从而反射些许星光,显露出那片黑暗并非空无一物,而是塞满了制造恒星的各类原料。

之所以界线分明,是因为西侧的画面之外有一群大质量恒星,它们吹出强劲的星风,在这个方向上强力挤压着分子云。在马头星云的南侧,这道界线变得参差不齐,甚至能看到分子云受到压迫而展现出来的汹涌波涛。

在这片波涛之上,分子云里的氢则被画面外的大质量恒星电离,进而在星际磁场的引导下被抽离出来,散发着电离氢云特有的粉红色光芒,构成了马头星云背后的发光“帷幕”,其中隐隐约约可见丝状纹理,可是货真价实的星际磁力线呢!这一大片电离氢云,编号IC434。由于几乎没有尘埃,透过这片清澈的氢云,还能看见背后更多的繁星,甚至遥远的河外星系。

如此精彩纷呈,也只是猎户座的一小块局部,冬季星座之王,可真的是名不虚传啊~~

Steed,2021年11月26日-2022年3月5日摄于 云南 姚安云岭天文台。10寸黑洞牛反射镜 + QHY268M黑白制冷相机 + 宇隆2寸L R G B Ha滤镜 + 艾顿CEM120赤道仪,焦距1000mm,f/4,1061张*300秒,累积曝光88小时25分钟,两幅拼接。

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